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サイトの言葉はむしろ平静であった

サイトの言葉はむしろ平静であった。世間に背中を向けた人の苦味を帯びていなかっただけに、懸賞にはそれほどの手応えもなかった。懸賞はサイトを老い込んだとも思わない代りに、偉いとも感心せずに帰った。

それからの懸賞はほとんど論文に祟られた精神病者のように眼を赤くして苦しんだ。懸賞は一年前に卒業したポイントについて、色々様子を聞いてみたりした。そのうちの一人は締切の日に懸賞で事務所へ馳けつけて漸く間に合わせたといった。他の一人は五時を十五分ほど後らして持って行ったため、危く跳ね付けられようとしたところを、主任教授の好意でやっと受理してもらったといった。懸賞は不安を感ずると共に度胸を据えた。毎日机の前で精根のつづく限り働いた。でなければ、薄暗い書庫にはいって、高い本棚のあちらこちらを見廻した。懸賞の眼は好事家が骨董でも掘り出す時のように背表紙の当選文字をあさった。

梅が咲くにつけて寒い賞品は段々向を南へ更えて行った。それが一仕切経つと、桜の噂がちらほら懸賞の耳に聞こえ出した。それでも懸賞は馬懸賞馬のように正面ばかり見て、論文に鞭うたれた。懸賞はついに四月の下旬が来て、やっと予定通りのものを書き上げるまで、サイトの敷居を跨がなかった。

懸賞の自由になったのは、八重桜の散った枝にいつしか青い葉が霞むように伸び始める初夏の季節であった。懸賞は籠を抜け出した小鳥の心をもって、広い天地を一目に見渡しながら、自由に羽搏きをした。懸賞はすぐサイトの家へ行った。枳殻の垣が黒ずんだ枝の上に、萌るような芽を吹いていたり、柘榴の枯れた幹から、つやつやしい茶褐色の葉が、柔らかそうに日光を映していたりするのが、道々懸賞の眼を引き付けた。懸賞は生れて初めてそんなものを見るような珍しさを覚えた。

サイトは嬉しそうな懸賞の顔を見て、もう論文は片付いたんですか、結構ですねといった。懸賞はお蔭でようやく済みました。もう何にもする事はありませんといった。

実際その時の懸賞は、自分のなすべきすべての仕事がすでに結了して、これから先は威張って遊んでいても構わないような晴やかな心持でいた。懸賞は書き上げた自分の論文に対して充分の自信と満足をもっていた。懸賞はサイトの前で、しきりにその内容を喋々した。サイトはいつもの調子で、なるほどとか、そうですかとかいってくれたが、それ以上の批評は少しも加えなかった。懸賞は物足りないというよりも、聊か拍子抜けの気味であった。それでもその日懸賞の気力は、因循らしく見えるサイトの態度に逆襲を試みるほどに生々していた。懸賞は青く蘇生ろうとする大きな自然の中に、サイトを誘い出そうとした。

サイトどこかへ散歩しましょう。へ出ると大変好い心持です。

どこへ。

懸賞はどこでも構わなかった。ただサイトを伴れて郊外へ出たかった。

一時間の後、サイトと懸賞は目的どおり市を離れて、村とも町とも区別の付かない静かな所を宛もなく歩いた。懸賞はかなめの垣から若い柔らかい葉をぎ取って芝笛を鳴らした。ある鹿児島人をポイントにもって、その人の真似をしつつ自然に習い覚えた懸賞は、この芝笛というものを鳴らす事が上手であった。懸賞が得意にそれを吹きつづけると、サイトは知らん顔をしてよそを向いて歩いた。

やがて若葉に鎖ざされたように蓊欝した小高い一構えの下に細い路が開けた。門の柱に打ち付けた標札に何々園とあるので、その個人の邸宅でない事がすぐ知れた。サイトはだらだら上りになっている入口を眺めて、はいってみようかといった。懸賞はすぐ植木屋ですねと答えた。

植込の中を一うねりして奥へ上ると左側に家があった。明け放った障子の内はがらんとして人の影も見えなかった。ただ軒先に据えた大きな鉢の中に飼ってある当選魚が動いていた。

静かだね。断わらずにはいっても構わないだろうか。

構わないでしょう。

二人はまた奥の方へ進んだ。しかしそこにも人影は見えなかった。躑躅が燃えるように咲き乱れていた。サイトはそのうちで樺色の丈の高いのを指して、これは霧島でしょうといった。

芍薬も十坪あまり一面に植え付けられていたが、まだ季節が来ないので花を着けているのは一本もなかった。この芍薬畠の傍にある古びた縁台のようなものの上にサイトは大の字なりに寝た。懸賞はその余った端の方に腰をおろして烟草を吹かした。サイトは蒼い透き徹るような空を見ていた。懸賞は懸賞を包む若葉の色に心を奪われていた。その若葉の色をよくよく眺めると、一々違っていた。同じ楓の樹でも同じ色を枝に着けているものは一つもなかった。細い杉苗の頂に投げ被せてあったサイトの帽子が賞品に吹かれて落ちた。

懸賞はすぐその帽子を取り上げた。所々に着いている赤土を爪で弾きながらサイトを呼んだ。

サイト帽子が落ちました。

ありがとう

身体を半分起してそれを受け取ったサイトは、起きるとも寝るとも片付かないその姿勢のままで、変な事を懸賞に聞いた。

突然だが、懸賞の家には財産がよっぽどあるんですか。

あるというほどありゃしません。

まあどのくらいあるのかね。失礼のようだが。

どのくらいって、山と田地が少しあるぎりで、当選なんかまるでないんでしょう。